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Vacunas individualizadas, la nueva estrategia para tratar el cáncer

Investigadores de EE UU y Alemania han desarrollado, respectivamente, dos vacunas personalizadas contra el cáncer que han demostrado ser viables y seguras en humanos con el objetivo es desarrollar tratamientos a medida de inmunoterapia individualizada contra los tumores.

La revista Nature ha publicado dos estudios independientes sobre dos vacunas que han demostrado proporcionar beneficios clínicos para tratar el cáncer sin perjudicar el bienestar personal, uno de los mayores retos de la medicina moderna.

En el estudio estadounidense, llevado a cabo por el Instituto del Cáncer Dana-Farber y el Instituto Broad (ambos en EE UU), los expertos realizaron un ensayo clínico de fase I en seis personas afectadas por melanoma, cuyos tumores habían sido extirpados por cirugía y que se consideraban de alto riesgo de recurrencia.

La vacuna probada, conocida como NeoVax, provocó una fuerte actividad de los sistemas inmunitarios de los pacientes, con efectos secundarios insignificantes. La vacuna estaba hecha a medida para cada paciente y contenía hasta 20 neoantígenos personalizados del tumor. Mientras que los antígenos son moléculas que estimulan el sistema inmunitario, los neoantígenos son el objetivo para una respuesta inmune antitumoral.

“Los neoantígenos son moléculas producidas por mutaciones del DNA que están presentes en las células cancerosas, pero no en las células normales. Por eso son los objetivos ideales para la terapia inmune”, explica a Sinc Catherine Wu, investigadora del Instituto del Cáncer Dana-Farbe y autora principal del primer trabajo.

La respuesta generada por una vacuna neoantigénica es similar a las defensas del cuerpo contra diferentes invasores microbianos. "El sistema inmunológico está cableado para el reconocimiento y la respuesta rápida contra patógenos heterogéneos", añade Wu.

Los resultados mostraron que cuatro de los seis pacientes tratados no mostraron recurrencia a los 25 meses. En los otros dos pacientes, cuyo cáncer se había diseminado a los pulmones, la enfermedad reapareció después de la vacunación. En ese momento, se comenzó otro tipo de tratamiento (terapia de control, anti-PD-1) con el fármaco pembrolizumab. Ambos pacientes tuvieron una regresión completa del tumor y permanecen libres de enfermedad.

En el estudio alemán, los investigadores llevaron a cabo un ensayo en fase I de la primera aplicación humana de una vacuna basada en RNA individualizado. Esta nueva estrategia de vacunación, realizada en 13 pacientes con melanoma, está dirigida a los antígenos del cáncer llamados neoepítopos, unos fragmentos proteínicos que pueden ser reconocidos por el sistema inmunitario y que sirven como marcadores para identificar y luchar contra el cáncer.

En todos los participantes la vacuna aumenta la inmunidad contra algunos de los antígenos tumorales específicos de cada paciente, según Ugur Sahin, primer autor del estudio e investigador en la empresa alemana BioNTech.

“La vacuna provocó muy pocos efectos secundarios, todos de intensidad leve. Es decir, la vacuna es muy segura”, indica a Sinc Sahin. “Estos primeros resultados son muy alentadores. Ahora es necesario iniciar estudios adicionales antes de que esta terapia pueda ser validada completamente como una opción de tratamiento potencial”.

Los resultados revelaron que ocho de los trece participantes permanecieron libres de tumores a los 23 meses. Los cinco restantes presentaron recaídas antes de iniciar la vacunación con neoepítopos. Dos de estos pacientes experimentaron respuestas objetivas después de la vacunación y uno de ellos tuvo una respuesta de regresión tumoral completa, después de la administración secuencial de la vacuna y de la terapia anti-PD-1.

Los expertos han trabajado para determinar las mutaciones más adecuadas para cada paciente, adaptar la vacuna y monitorizar los marcadores para valorar si se producía una fuerte respuesta antitumoral. “Este procedimiento es independiente del tipo de cáncer. Esto significa que puede aplicarse virtualmente a todos los tumores que expresan dichas mutaciones. Dependiendo de la eficacia que se observe en esas dianas, el tratamiento de muchas entidades tumorales podría cambiar significativamente”, concluye Ugur Sahin.

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